Rodrigo Medellín: el mexicano que dedica su vida a la conservación de los murciélagos

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Rodrigo Medellín: el mexicano que dedica su vida a la conservación de los murciélagos
Mientras Rodrigo Medellín sostiene en su mano a un murciélago en el "Salón del Infierno" dentro de las cuevas de Juxtlahuaca, su colega Samara Pérez Harp, de la UNAM, toma nota de las observaciones. Foto: Diego Bresani @Rolex

Positive inspiration by wokii tiene como objetivo alentar a los individuos a ser el cambio que necesitamos para conservar y proteger nuestro planeta para las generaciones futuras. En colaboración con Rolex y su Iniciativa Perpetual Planet, transmitiremos el compromiso de aquellos notables héroes y sus proyectos e ideas, que trabajan a diario para encontrar soluciones para hacer de este mundo un lugar más próspero.

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Entre murciélagos

El biólogo mexicano Rodrigo Medellín ha dedicado su vida a demostrar cómo los murciélagos, uno de los mamíferos más temidos y repudiados en todo el mundo, son, de hecho, un enorme beneficio para la humanidad y la agricultura.

Rodrigo Medellín, el conservacionista que ganó el Premio Rolex a la Iniciativa en 2008, describe a los murciélagos como “los animales más injustamente tratados de la Tierra. Hay muchos animales que tienen una imagen muy negativa, desde las serpientes, las arañas y los escorpiones hasta los tiburones, la gente los odia. Ninguno de ellos hace más por nuestro bienestar diario que los murciélagos. Necesitamos concentrarnos en los beneficios que nos aportan”. Es por ello que en entrevista exclusiva y gracias a nuestra colaboración con la Iniciativa Perpetual Planet, de Rolex, pudimos hablar con él.

La plática fue -por mucho- de las más interesantes que hemos tenido.

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Rodrigo Medellín. Área del proyecto: México. Profesor mexicano que se dedica a proteger a los murciélagos educando a personas y niños sobre el papel de los murciélagos en el ecosistema. Foto: Diego Bresani @Rolex

Mitos y realidades sobre los murciélagos

wokii: ¿Qué fue lo que le inspiró para convertirse en biólogo?
Rodrigo: Es algo que siempre ha estado en mí. A los 13 años, un profesor me llevó a mi primera cueva y me pusieron a un murciélago en la mano. La imagen de ese mamífero me causó tanto impacto que a partir de ahí ya no hubo marcha atrás. Mientras más aprendía de los murciélagos y su importancia para el planeta, más me fascinaban. Fue entonces que decidí dedicar mi vida a la protección y conservación de los mamíferos, incluidos los murciélagos.

Terminé mi carrera de Biología en la Facultad de Ciencias de la UNAM y luego obtuve una beca del CONACyT, con la que fui a Florida a hacer un doctorado. Yo ya había hecho mi tesis sobre los murciélagos de la selva Lacandona y tenía varias publicaciones al respecto.

Luego regresé a trabajar al Instituto de Ecología en México, donde me recibieron rápidamente al concluir el doctorado. Y afortunadamente sigo aquí dedicando mi vida a la investigación de estos animales sorprendentes.

“Me considero una de las personas más felices que conozco, pues estoy haciendo exactamente lo que me apasiona”

Rodrigo Medellín

wokii: ¿Y qué fue específicamente lo que le llamó la atención de los murciélagos?
Rodrigo: Primero que nada, me impactó la poca información que sabemos sobre los murciélagos. Y en segundo lugar: que son animales extremadamente diversos.

Por ejemplo, en una misma cueva pueden cohabitar:

  • Los que comen sangre
  • Murciélagos que se alimentan de insectos
  • Los que comen fruta
  • Y los que comen solo néctar y polen

Los murciélagos son los animales más injustamente maltratados del planeta. Tienen una muy mala imagen pública. Nadie quiere a las arañas, a los alacranes, a los tiburones, a las serpientes y menos a los murciélagos.

Aunque no lo crean, los murciélagos tienen que ver con tu rutina diaria de alguna u otra manera, ya que polinizan o dispersan o protegen, comiéndose las plagas de los cultivos.

El impacto del murciélago magueyero en México

wokii: ¿Cuál es la especie de murciélago que más ha estudiado, doctor?
Rodrigo: El “murciélago magueyero” o de nariz larga es una especie que me ha mantenido ocupado más de 30 años. ¿La razón? Hicimos un recorrido por todo México y nos dimos cuenta de que en todas las cuevas que históricamente tenían a esta especie, había muy pocos o de plano ninguno. De hecho, lo llegamos a considerar como una especie en peligro de extinción en nuestro país.

Este murciélago riega sus beneficios por casi todo el territorio nacional excepto la costa del Golfo y la península de Yucatán. En Estados Unidos se encuentra en Arizona y Nuevo México. Y es considerado el polinizador más importante de los agaves, incluso del tequilero y del mezcalero.

“Los agaves de México dependen entre un 80 y 90 por ciento de la polinización de los murciélagos”

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Siguiendo estrictas prácticas bioéticas, Oliverio Pérez- Facio cosecha una planta de agave. Foto: Diego Bresani @Rolex

9 datos fascinantes de los murciélagos, según Rodrigo Medellín

Para el investigador mexicano, Rodrigo Medellín, los murciélagos son animales de los que nunca deja de aprender. Y, emocionado, nos describió 9 curiosidades que aún lo siguen sorprendiendo:

  • La especie más grande que existe en el mundo es el murciélago carnívoro que come otros murciélagos, pájaros y ratones. Viven aislados en familia: el macho, la hembra y las crías. Y generalmente el macho es quien provee el alimento mientras la hembra se ocupa de las crías.
  • Sorprendentemente para poder aparearse, el murciélago magueyero macho se embarra su excremento, su orina y la saliva. Esto le causa una tremenda dermatitis y se le cae el pelo, pero produce alcaloides que atraen a las hembras. Entonces, las hembras lo toman por la espalda, lo huelen y se relajan para la copulación. Podríamos decir que literalmente funciona como una droga.
  • En México tenemos más de 20 especies de murciélagos. La gran mayoría son murciélagos que se alimentan de insectos.
  • Nosotros hacemos recorridos durante el verano a los que llamamos “Noches de murciélagos”. Y llevamos a la gente a distintos lugares para que aprenda más de estos animales. Los lugares que visitamos son: el zócalo de la Ciudad de México, Chapultepec y Coyoacán.
  • Existe una colonia de 5,000 murciélagos en el zócalo capitalino, precisamente en la oficina de la jefa de Gobierno Claudia Sheinbaum.
  • A los murciélagos solo les atrae la luz blanca.
  • Solo existen 3 especies de murciélagos que comen sangre y las 3 están en México. De ahí viajan al Amazonas y a Argentina. Cuando no encuentran comida, regresan a su colonia para alimentarse chupando la sangre de las comisuras de sus otros compañeros que sí lograron comer.
  • Los mayas celebraban el mes dos (que más o menos coincide con el mes de octubre) y que es la época de la cosecha y la abundancia. Y como el murciélago es un gran polinizador era considerado una de las deidades más importantes de la cultura.
  • En China tienen un símbolo muy peculiar que forma un círculo con 5 murciélagos tomados de las alas. Este símbolo representa: buena salud, larga vida, buena fortuna, felicidad y amor.

Creativos comprometidos con el bienestar humano

wokii: ¿Para usted qué significa ser parte de los laureados de los Premios Rolex a la Iniciativa?
Rodrigo: Cuando yo fui seleccionado como uno de los laureados de los Premios Rolex a la Iniciativa me cambió el panorama por completo. Por más esfuerzos que yo hacía no llegaba la información de los beneficios de los murciélagos a grandes masas de gente. Hasta que sucedieron dos cosas: los Premios Rolex y los premios Whitley Oro que me dieron en Inglaterra. A partir de ahí empecé a tener mayor impacto gracias a la visibilidad que me dio recibir estos premios.

Me pasó algo muy bonito en 2009. Yo iba manejando y sonó mi celular; era el embajador de México en Malasia para decirme que había leído en el periódico más importante de Kuala Lumpur, que un mexicano había ganado el Premio Rolex a la Iniciativa y me dijo que quería llevarme a Malasia para que la gente conociera mi labor. Lo hice, por supuesto. Me conecté con varios biólogos y hasta la fecha tengo un programa de colaboración sobre la preservación de los murciélagos en Malasia. Eso no hubiera pasado si no tuviera a Rolex de mi lado. Es así como la marca se ha convertido en un aliado importantísimo para ayudarme a difundir mi proyecto.

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Ejemplares en la oficina de Laura Navarro, de algunos de los murciélagos que ella y Rodrigo Medellín han investigado. Foto: Diego Bresani @Rolex

wokii: ¿Con qué valores de Rolex se identifica?
Rodrigo: Con los valores de la creatividad y la amistad. Los Premios Rolex a la Iniciativa me ha dado la oportunidad de encontrar amistades y colaboradores de mucho valor. Me siento muy feliz cuando estoy en una reunión con Rolex sentado al lado de quien ha ganado este galardón, porque es gente creativa, gente triunfadora y comprometida con el bienestar humano. Además, la libertad de comunicación es vital y Rolex nos la da. Gracias a este apoyo hora puedo tener proyectos en Rwanda, Malasia y Sudáfrica.

wokii: ¿Cuál ha sido el mayor reto que ha enfrentado en su proyecto: el programa de conservación de murciélagos de México?
Rodrigo: El mayor reto ha sido poder mantener el apoyo económico para asegurar el futuro del proyecto. El gobierno mexicano tiene muy poco o nulo interés en temas de medio ambiente, y eso se traduce en que las ONG’s y universidades que trabajamos en estos temas se ven estranguladas. Y somos culpables hasta no demostrar lo contrario. Una buena parte de mi tiempo lo dedico a generar fondos, que casi en su totalidad vienen del extranjero. Pero por 30 años hemos podido continuar trabajando e impulsando la conservación de los murciélagos con fondos limitados y sumamente fiscalizados, sin embargo, seguiremos a pesar de las circunstancias.

wokii: ¿Qué acciones puede llevar a cabo nuestra comunidad para sumarse a su programa?
Rodrigo: De varias maneras. Se las comparto:

  • Pueden difundir nuestros mensajes, materiales, redes sociales, documentos, charlas y eventos. Apoyando con aportaciones grandes o pequeñas en nuestra página web. ¡Las aportaciones son deducibles de impuestos!
  • Participar en nuestros talleres, conferencias, eventos y recorridos de “Noches de murciélagos” que anunciamos en nuestras redes sociales.
  • En nuestra página podrán encontrar las instrucciones para aportar fondos pequeños o grandes. ¡Cualquier ayuda es importante! Concluye el doctor Rodrigo Medellín.
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Rodrigo Medellín sostuvo por primera vez un murciélago en sus manos cuando tenía 12 años. Todavía está fascinado por este mamífero y transmite sus conocimientos a niños estudiantes, ayudándoles a distinguir los mitos oscuros de la verdadera historia del murciélago y sus múltiples beneficios.

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Transmitiremos el compromiso de la Iniciativa Perpetual Planet de Rolex con aquellos héroes detrás de grandes proyectos e ideas, que buscan soluciones transcendentes para hacer de este mundo un lugar más próspero.